6 mythes sur la bataille de la Nouvelle-Orléans

6 mythes sur la bataille de la Nouvelle-Orléans


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MYTHE #1 : La bataille de la Nouvelle-Orléans a eu lieu après la fin officielle de la guerre de 1812.
Contrairement à la croyance populaire, la Grande-Bretagne et les États-Unis étaient encore officiellement en état de guerre lorsqu'ils se sont affrontés à la Nouvelle-Orléans. Alors que les diplomates britanniques et américains négociant à Gand, en Belgique, ont convenu d'un accord de paix la veille de Noël en 1814, le traité stipulait que « des ordres seront envoyés aux armées, escadrons, officiers, sujets et citoyens des deux puissances de cesser toute hostilités » qu'« après les ratifications de ce traité par les deux parties ». La Grande-Bretagne a ratifié le traité de Gand quelques jours après sa signature, mais le document n'est arrivé à Washington, DC, après son lent voyage maritime transatlantique que le 14 février 1815, plus d'une semaine après que la nouvelle de la victoire de Jackson ait atteint la capitale. . Le Sénat américain a ratifié à l'unanimité le traité le 16 février 1815, et le président James Madison, déplacé de la Maison Blanche après son incendie par les Britanniques, a signé l'accord dans sa résidence temporaire, l'Octagon House. L'échange d'exemplaires ratifiés entre les deux pays mena alors la guerre de 1812 à sa conclusion officielle, plus d'un mois après la bataille de la Nouvelle-Orléans.

MYTHE #2 : La bataille de la Nouvelle-Orléans était le dernier engagement militaire de la guerre de 1812.
Alors que l'étonnante victoire de Jackson était la dernière grande bataille de la guerre de 1812, ce n'était pas la dernière fois que les forces britanniques et américaines échangeaient des coups. Chassé de la Nouvelle-Orléans, la flotte britannique navigua vers l'est le long de la côte du golfe du Mexique et lança un assaut amphibie sur Fort Bowyer, qui gardait l'entrée de la baie de Mobile. Les forces américaines à l'intérieur du fort avaient repoussé une attaque britannique plus petite en septembre 1814, mais ne pouvaient pas résister à l'assaut plus important qui commença le 8 février 1815. Le commandant du fort se rendit trois jours plus tard. Treize Redcoats sont morts dans la bataille avec un Américain. Les plans britanniques pour s'emparer de la ville portuaire de Mobile ont été abandonnés lorsque la nouvelle du traité de paix est finalement arrivée.

MYTHE N°3 : La bataille de la Nouvelle-Orléans a duré un jour.
Le combat pour la Nouvelle-Orléans était en fait une affaire de longue haleine qui a duré plus d'un mois. Les navires britanniques se sont affrontés pour la première fois avec des canonnières américaines sur le lac Borgne près de la Nouvelle-Orléans le 14 décembre 1814. Trois jours avant Noël, les troupes britanniques ont débarqué sur la rive est du fleuve Mississippi, et le lendemain soir, Jackson a arrêté les Redcoats en les tendant une embuscade dans leur camp. . Les deux parties se sont battues à plusieurs reprises avant que le général britannique Edward Pakenham n'ordonne un assaut général sur la position fortement fortifiée de Jackson le long du canal Rodriguez le 8 janvier 1815. Même après avoir subi une défaite calamiteuse, les Britanniques ont continué à bombarder le fort St. Philip près de la l'embouchure du Mississippi pendant plus d'une semaine et ne s'est retiré des environs de la Nouvelle-Orléans que le 18 janvier.

MYTHE N°4 : La bataille de la Nouvelle-Orléans n'a eu lieu que sur terre.
Les exploits de Jackson ont éclipsé les rôles clés joués par les marines dans la bataille de la Nouvelle-Orléans. La lutte dans le sud de la Louisiane visait finalement le contrôle du fleuve Mississippi, la bouée de sauvetage économique vers l'intérieur de l'Amérique du Nord, et c'est la Royal Navy du vice-amiral britannique Alexander Cochrane qui a dirigé la campagne contre la Nouvelle-Orléans. La victoire britannique sur le lac Borgne a permis aux Redcoats d'organiser un débarquement amphibie qui a plongé la Nouvelle-Orléans dans la panique et a incité Jackson à imposer la loi martiale dans la ville. Les tentatives britanniques de remonter le fleuve Mississippi, cependant, ont finalement été repoussées par les forces américaines à Fort St. Philip.

MYTHE #5 : Les fusiliers du Kentucky étaient responsables de la victoire américaine.
Quelques jours avant la bataille principale du 8 janvier, plus de 2 000 miliciens du Kentucky non entraînés sont arrivés à la Nouvelle-Orléans, prêts à défendre la ville. Cependant, la plupart des fusiliers mal équipés manquaient d'un accessoire important : un fusil. Combattant avec des armes de fortune, les volontaires du Kentucky ont eu peu d'impact sur le combat et ont même exaspéré Jackson en prenant la fuite au milieu de la bataille. « Les renforts du Kentucky, en qui l'on avait tant compté, s'enfuirent sans gloire », écrivit le général le lendemain de la bataille, « cédant ainsi à l'ennemi cette position la plus redoutable ». Bien que les tirs de canon et d'artillerie des réguliers de l'armée aient finalement infligé le plus de dégâts aux forces britanniques, une chanson populaire de 1821 écrite par Samuel Woodworth, « The Hunters of Kentucky », a réécrit l'histoire en exagérant le rôle des tireurs d'élite de l'arrière-pays. Même si la chanson faisait l'éloge des combattants que Jackson avait autrefois maudits, sa popularité auprès de ses partisans politiques à la frontière a persuadé "Old Hickory" de l'adopter comme chanson de campagne sur le chemin de la victoire à la Maison Blanche en 1828.

MYTHE #6 : Le pirate Jean Lafitte était un héros du champ de bataille.
Le pirate et corsaire d'origine française Jean Lafitte a sillonné les eaux de la baie de Barataria et du golfe du Mexique au début des années 1800 et reste une figure légendaire de la Nouvelle-Orléans. Courtisé par les Britanniques, Lafitte a plutôt offert ses services et ses armes à Jackson en échange de pardons pour certains de ses hommes arrêtés par les États-Unis. Les pirates baratariens ne composaient qu'un faible pourcentage des forces américaines le 8 janvier, mais leur expérience de l'armement des canons sur les navires corsaires s'est avérée précieuse le long des batteries d'artillerie. Lafitte a été salué comme un héros au lendemain de la guerre, mais il n'y a aucune preuve qu'il se trouvait quelque part près des lignes de front combattant aux côtés de ses hommes pendant la bataille principale.


Bataille de la Nouvelle-Orléans

Les Bataille de la Nouvelle-Orléans a été combattu le 8 janvier 1815 [1] entre l'armée britannique dirigée par le major-général Sir Edward Pakenham et l'armée américaine dirigée par le général de division Brevet Andrew Jackson, [2] à environ 8 km au sud-est du quartier français de la Nouvelle-Orléans , [5] dans la banlieue actuelle de Chalmette, en Louisiane. [2]

États Unis

Royaume-Uni

285 morts
1 265 blessés
484 capturés [4]

La bataille a eu lieu 18 jours après la signature du traité de Gand, qui a officiellement mis fin à la guerre de 1812, le 24 décembre 1814, bien qu'il ne soit ratifié par les États-Unis que le 16 février 1815, car la nouvelle de l'accord n'avait pas encore atteint les États-Unis depuis l'Europe. Malgré un grand avantage britannique en nombre, en entraînement et en expérience, les forces américaines ont vaincu un assaut mal exécuté en un peu plus de 30 minutes. Les Américains ont subi environ 60 pertes, tandis que les Britanniques ont subi environ 2 000.


Le café de Maspero et la bataille de la Nouvelle-Orléans

Maspero's Exchange, également connu sous le nom de Maspero's Coffee House et maintenant appelé "l'Original Pierre Maspero's", est situé au 440, rue Chartres, au coin des rues Saint-Louis et Chartres, le plus proche de la rivière et de la rue Canal. La maison originale de 1788 à cette adresse a été détruite dans l'incendie de 1794. La structure actuelle aurait été construite entre 1795 et 1810. Selon le National Park Service, elle était à l'origine connue sous le nom de Exchange Coffee House et servait de lieu de rencontre pour les planteurs, les marchands et les corsaires.

Dans une pièce du deuxième étage chez Maspero, Andrew Jackson aurait planifié la défense de la Nouvelle-Orléans avec Jean Lafitte à la fin de 1814. De nombreux Néo-Orléaniens pensaient que Jean et Pierre Lafitte utilisaient le deuxième étage pour leur quartier général. Maspero's Exchange et Absinthe House se sont disputés au cours des années où Andrew Jackson a rencontré Jean Lafitte avant la bataille de la Nouvelle-Orléans. Les deux bâtiments historiques revendiquent la distinction.

En 1950, le propriétaire de Maspero's Exchange a intenté une action contre la Maison de l'Absinthe pour le droit d'afficher une plaque historique sur le bâtiment. La même année, la Maison de l'Absinthe a installé un marqueur qui disait : « Vieille Maison de l'Absinthe. La légende veut qu'Andrew Jackson et le gouverneur W.C.C. Claiborne a rencontré Jean Lafittte à l'étage secret pour planifier la défense de la Nouvelle-Orléans. La bataille de la Nouvelle-Orléans a eu lieu le 8 janvier 1815. En février 1951, un juge du tribunal civil de district de la paroisse d'Orléans, dans l'État de Louisiane, a rejeté le procès de Maspero, statuant: «La légende ne signifie rien de plus que du ouï-dire ou une histoire transmise du passé.» Maspero's et Absinthe House revendiquent toujours la légende.

Au début des années 1900, seul un petit balcon en fer forgé apparaît du côté de la rue Saint-Louis. Plus tard au XXe siècle, une galerie en fonte a été ajoutée du côté de la rue de Chartres.


20 mythes de l'histoire américaine que nous sommes ici pour démystifier

Même avant qu'Internet ne répande le mythe et le mensonge avec une vitesse extraordinaire, les légendes et les mythes sont devenus une partie de l'histoire américaine. Aujourd'hui, les mythes se répandent sans contrôle. L'une des raisons de leur croissance est la recherche bâclée, conduisant à des rapports circulaires, avec des comptes non confirmés et inexacts apparaissant sur plusieurs sites, se citant comme sources lorsqu'ils citent des sources. Il est possible de présenter l'histoire avec des interprétations différentes du même événement ou des mêmes événements et de rester fidèle aux événements, mais recréer l'événement ou créer du nouveau à partir de rien est une tout autre chose. Après plusieurs décennies de folklore et d'histoires non vérifiées transmises comme du folklore, une grande partie de ce que la plupart pensent savoir de leur histoire est faux.

La vie et la mort de David Crockett du Tennessee sont entourées de mythes, en grande partie de sa propre création. Wikimédia

Certains de ces mythes ont longtemps été démystifiés mais ne disparaissent jamais complètement. George Washington et le cerisier en est un exemple. On se souvient de David Crockett et de Daniel Boone, en partie, pour leur courage contre les Indiens à la frontière, bien qu'aucun des deux n'ait été un combattant indien particulièrement enthousiaste. Edison a amélioré l'ampoule, il ne l'a pas inventée. La fabrication à la chaîne était utilisée bien avant qu'Henry Ford ne l'installe dans son usine de River Rouge. Les combattants armés et les combats à tir rapide étaient rares dans l'Ouest américain, la plupart des communautés édictant des lois rendant illégal le port d'armes en ville. Voici 20 autres mythes de l'histoire américaine.

Certains historiens ont rapporté que Washington se tenait au-dessus de 6&prime 6&Prime, bien qu'il ait dit à ses tailleurs qu'il mesurait six pieds. Wikimédia

1. La taille de George Washington a longtemps été exagérée

Certains biographes ont placé Washington comme l'un des plus grands présidents américains, avec des estimations de sa taille allant jusqu'à 6&prime 6&prime et aussi courte qu'un 6&prime pair. Washington, dans des lettres aux tailleurs de Londres, se décrivait comme mesurant six pieds de haut et "fait proportionnellement". Pourtant, dans d'autres lettres, Washington se plaignait fréquemment de l'ajustement de ses vêtements, y compris de ses pardessus, bien que la nature précise de ses plaintes &ndash manches trop courtes, culottes trop amples, etc &ndash n'étaient pas enregistrées dans ses lettres. D'autres observateurs ont également écrit à propos de la stature de Washington, et bien qu'il soit prudent de supposer que personne ne l'a mesuré avec une règle, le consensus était qu'il mesurait 6 & Prime 2 & Prime.

À sa mort, les médecins qui avaient assisté à sa dernière maladie ont mesuré le cadavre et l'ont signalé comme mesurant plus de 6&prime 3&Prime et ½ pouces, ce qui a semé la confusion parmi les historiens. Indépendamment du fait que sa propre affirmation selon laquelle il mesure six pieds ou qu'il mesure deux pouces de plus soit vrai est en grande partie hors de propos, il était un grand homme pour son époque, à la fois en taille et en masse corporelle. L'homme moyen atteignait une taille d'environ cinq pieds et demi en 1790. Beaucoup d'hommes étaient, évidemment, beaucoup plus petits, et Washington aurait semblé avoir des proportions gigantesques, surtout lorsqu'il était monté à cheval.


6.4 L'histoire populaire de la bataille de la Nouvelle-Orléans

1. Pourquoi le général Jackson est-il venu dans la section James Roberts du pays pour enrôler des soldats ?

2. Qu'est-ce que le général Jackson a promis à Roberts et aux autres esclaves ?

3. Quelle a été la réponse de Roberts ?

4. Qu'est-ce que Calvin Smith a dit au général Jackson au sujet des esclaves ?

5. Pourquoi Calvin Smith a-t-il offert ses esclaves au général Jackson ?

6. Quelles étaient les pensées du capitaine Brown au sujet des esclaves ?

7. Quelle distance l'armée du général Jackson a-t-elle parcourue ?

Gallinippers vs moustiques

8. Quel genre de problèmes avaient-ils avec les marais en Louisiane ?

9. Pourquoi les Kentuckiens blancs mouraient-ils dans les marais ?

10. Qu'est-ce que Jackson a menacé de faire avec les diables blancs ?

11. Que pensait Roberts des Britanniques lorsqu'il les a vus pour la première fois ?

12. Qu'ont fait Jackson et le général britannique Packenham lors de leur première rencontre ?

13. Que voulait dire Packenham quand il a dit qu'il en avait dix contre celui de Jackson ?

14. Combien de temps Packenham a-t-il donné à Jackson pour se décider ?

15. Qui était Pompée et quelle était l'idée qu'il avait suggérée à Jackson ?

16. De qui Jackson parlait-il lorsqu'il a mentionné si Packenham aimait ses garçons à la tête laineuse ?

17. Quelle a été la réponse de Packenham ?

18.Ce jour, dit Packenham exultant, Je vais soit manger mon dîner dans la ville de la Nouvelle-Orléans, soit en h--l ! Qu'a dit Roberts à ce sujet ?

19. Qu'a dit Roberts que les Britanniques auraient dû faire pour gagner la bataille ?

20. Quelle erreur Packenham a-t-il commise en attaquant le fort ?

21. Quelles blessures Roberts a-t-il subies?

22. Décrivez l'expérience de combat de Roberts.

23. Que s'est-il passé après que Packenham a été abattu sur le fort ?

24. Quels ordres Roberts et les autres soldats exécutèrent-ils pour les morts et les blessés après la bataille ?

25. Combien de soldats esclaves ont été tués pendant la bataille ?

26. Jackson a félicité les soldats lors d'un discours à la Nouvelle-Orléans deux jours plus tard. Qu'a-t-il dit aux esclaves de faire après le discours ?

27. Quelle a été la réaction de Roberts ?

28. Quelle a été la réaction de certains blancs lorsqu'ils ont entendu que Roberts se battait pour sa liberté ?

29. Quelle a été la réaction du capitaine Brown à cet argument ?

30. Pourquoi pensez-vous que Jackson voulait aller à la Kentucky Tavern ?

31. Qu'a dit Jackson dans un discours sur les esclaves ?

32. Qu'est-ce que les Dames ont demandé à Jackson de faire avec les esclaves ?

33. Qu'est-ce que Calvin Smith voulait faire à Roberts après avoir lu la lettre de Jackson ?


6 esclaves se sont battus pour la Confédérationguerre civile américaine

L'idée fausse : Le soldat noir confédéré est souvent utilisé comme preuve que, &ldquoHey, l'esclavage du Sud était si mauvais. Et si la guerre civile visait à préserver une institution raciste, pourquoi les Afro-Américains se battraient-ils pour la Confédération ? » Après tout, des milliers de combattants noirs auraient pu se tromper.

Mais réellement: Ces milliers de combattants n'ont jamais existé. Les Noirs ont servi dans l'armée confédérée, mais ils l'ont fait en tant que cuisiniers, transporteurs, ouvriers et serviteurs. Les trois régiments noirs qui ont été réellement formés dans le Sud ont été utilisés comme fourrage pour des photos de journaux comme celle ci-dessus, carrément évités du service réel et n'ont jamais vu le combat. L'un de ces régiments, le 1st Louisiana Native Guards, s'est rendu et (en partie) a ensuite rejoint l'Union.

Certes, il y avait des circonstances exceptionnelles dans lesquelles un homme noir aurait pu être contraint à des tâches militaires, mais les propres lois de la Confédération interdisaient aux Noirs de porter les armes ou de s'enrôler comme soldats. Quelques semaines seulement avant la fin de la guerre, un vote étroit au Congrès confédéré a décidé en faveur de l'enrôlement des Noirs comme soldats. Cependant, la guerre a pris fin avant qu'un recrutement important n'ait eu lieu.

Les preuves d'un service de combat afro-américain généralisé dans l'ASC sont presque inexistantes. Sur plus de 200 000 prisonniers de guerre confédérés pris par les forces de l'Union, aucun n'était noir. Les photos de confédérés noirs se sont avérées être des faux. D'autres preuves photographiques de personnes noires en uniforme CSA ou assistant à des réunions confédérées sont souvent présentées sans contexte concernant leurs antécédents ou leurs états de service.


Entrer dans le mythe

Chaussures de style Brogan portées par le privé Page Lapham de la 2e compagnie, Washington Artillery of New Orleans. – Avec l'aimable autorisation du Musée de la Confédération

L'une des légendes les plus persistantes entourant la bataille de Gettysburg, qui a eu lieu il y a 150 ans, est qu'elle a été disputée pour des chaussures.

Après la bataille, le général confédéré Henry Heth, un Virginien dont les troupes sont les premières à s'engager le 1er juillet, explique pourquoi il a envoyé une partie de sa division dans la petite ville de Pennsylvanie. « Le matin du 30 juin », a écrit Heth, « j'ai ordonné au général de brigade [Johnston] Pettigrew d'emmener sa brigade à Gettysburg, de rechercher dans la ville des fournitures militaires (des chaussures en particulier) et de revenir le même jour. Cette phrase entre parenthèses « chaussures en particulier » a pris sa propre vie au fil des ans, glissant dans le mythe.

Alors, quelles sont les vraies raisons de la bataille ? Pas de doute, les armées de l'Union et confédérées sont entrées en collision de manière inattendue à Gettysburg. Et oui, les hommes de Heth manquaient de chaussures. Une rumeur avait même circulé selon laquelle des chaussures se trouvaient à Gettysburg. Mais il n'y avait pas d'entrepôt de chaussures ni d'usine en ville. Les chaussures, en fait, n'étaient qu'une partie de la raison pour laquelle les hommes de Heth, selon ses propres mots, "ont trébuché dans ce combat".

Après que Pettigrew eut rencontré des soldats de l'Union le 30 juin, le général confédéré A. P. Hill envoya Heth à Gettysburg le lendemain pour effectuer une reconnaissance. Sa mission : découvrir si les soldats de la ville étaient des troupes de garde inoffensives ou la plus redoutable armée du Potomac. Heth n'était pas censé commencer une bataille en fait, il était sous les ordres spécifiques de Robert E. Lee de ne pas le faire. Le Virginien en a commencé un de toute façon.

Rien dans la guerre n'est simple, bien sûr, et de la même manière que Heth a trébuché dans la bataille, on peut aussi tomber dans un argument historique féroce. Les décisions de Heth ont été vivement débattues par les historiens de Lost Cause après la guerre, dans le cadre d'une bataille plus vaste et souvent très personnelle pour savoir qui était à blâmer pour Gettysburg. John S. Mosby a écrit en 1908 que Heth et Hill n'étaient pas du tout intéressés par les chaussures, mais par la bataille, la gloire et les prisonniers. « Si Hill et Heth étaient restés immobiles », a écrit Mosby, « ils n'auraient pas trébuché. »

Rien dans la guerre n'est simple, bien sûr, et de la même manière que Heth a trébuché dans la bataille, on peut aussi tomber dans un argument historique féroce.

Pourquoi, alors, se concentrer sur les chaussures ? Pour certains des premiers historiens, cela a peut-être été un moyen de détourner l'attention des lecteurs de questions plus épineuses entourant la défaite confédérée. En plus de cela, l'image parfois exagérée de soldats sans chaussures soulignait commodément la notion de cause perdue de noblesse obtenue par la souffrance. En attirant l'attention sur l'état déchiqueté de Johnny Reb, ces écrivains ont également attiré l'attention sur la façon dont l'armée confédérée sous-alimentée et sous-équipée avait quand même réussi à triompher au combat. Cela ne pouvait pas durer éternellement, bien sûr Gettysburg en était la preuve. Et tandis que personne n'a soutenu que Lee avait perdu la bataille parce que ses hommes n'avaient pas assez de chaussures, l'image d'un soldat sans chaussures parle d'elle-même.

Enfin, d'un point de vue littéraire, l'expression "les chaussures en particulier" représente le détail parfait, traduisant rapidement les forces historiques abstraites en ampoules sur les pieds endoloris et l'odeur du cuir de chaussures neuf. Gettysburg se prête volontiers à être lu comme une tragédie en trois actes, dominée, comme beaucoup l'ont soutenu, par l'orgueil de Lee. Que cela ait commencé par accident, à cause de quelque chose d'aussi « piétonne » que des chaussures, est trop parfait pour que les écrivains l'ignorent. Shelby Foote ne l'a certainement pas fait, créant une scène en La guerre civile : un récit (1963) dans lequel A. P. Hill a rejeté avec désinvolture la possibilité que l'armée du Potomac se trouve à Gettysburg.

Dans le dialogue de Foote, Heth n'a pas tardé à le reprendre à ce sujet. "S'il n'y a pas d'objection", a-t-il dit, "je prendrai ma division demain et j'irai à Gettysburg chercher ces chaussures."

"Aucun au monde", a répondu Hill.

Découvrez toute l'histoire de la campagne de Gettysburg, avec des images, des cartes et plus encore dans Encyclopédie Virginie. Ou lisez plus de Brendan Wolfe sur Gettysburg dans le blog EV.


Sauver la Nouvelle-Orléans

À l'automne 1814, les États-Unis d'Amérique, à peine âgés de 30 ans, sont sur le point de se dissoudre. Le trésor était vide, la plupart des bâtiments publics de Washington, y compris le Capitole, la Maison Blanche (alors connue sous le nom de Maison du Président) et la Bibliothèque du Congrès, avaient été incendiés par une armée britannique victorieuse et vengeresse, dans l'une des incursions les plus dramatiques de la guerre de 1812. Les tensions lancinantes résultant de l'ingérence de la Grande-Bretagne dans le commerce maritime lucratif de l'Amérique neutre ont dégénéré en hostilités en juin 1812. Les ports maritimes américains de l'Atlantique au golfe du Mexique ont été bloqués par la marine britannique et l'économie était en ruines. L'armée américaine était bloquée et dans l'impasse, la marine, telle qu'elle était, n'avait guère mieux réussi.

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Puis, alors que les feuilles commençaient à tomber, une puissante armada britannique est apparue au large des côtes de la Louisiane dans le but déclaré de capturer la Nouvelle-Orléans, la porte d'entrée de l'Amérique vers le grand bassin du fleuve Mississippi. Le malheur aurait divisé les États-Unis en deux. La Nouvelle-Orléans était aussi presque sans défense qu'une ville pouvait l'être à cette époque, avec seulement deux régiments de l'armée régulière en sous-effectif totalisant environ 1 100 soldats et une poignée de milices non entraînées à lancer contre près de 20 000 vétérans de l'armée et de la marine britanniques, qui y descendaient. aussi vite et sûrement qu'un ouragan.

Les ordres du secrétaire à la guerre sont allés au légendaire combattant indien, le général Andrew Jackson, alors à proximité de Mobile, en Alabama. Il devrait se rendre immédiatement à la Nouvelle-Orléans et s'en charger.

Au cœur du plan britannique pour la capture de la Louisiane, qui avait été admise dans l'Union en 1812, se trouvait un plan extraordinaire conçu par le colonel Edward Nicholls pour s'adjoindre les services des « pirates de Barataria », ainsi nommés pour les eaux environnantes. leur redoute de l'île-barrière qui n'étaient pour la plupart pas du tout des pirates mais des corsaires, opérant sous des lettres de marque de pays étrangers. En vertu des concessions convenues du droit maritime, ces lettres officielles, ou commissions, permettaient aux corsaires de s'attaquer à la marine marchande de toute nation en guerre avec le pays émetteur sans, dans le cas où ils étaient capturés, être pendus en tant que pirates.

Dans le golfe du Mexique, un grand rassemblement de ces hommes impitoyables avait mis en place des opérations sur l'île de Grand Terre, en Louisiane, qui se trouve à environ 40 milles au sud de la Nouvelle-Orléans à vol d'oiseau. Le chef de ce groupe était un grand, beau et magnétique Français nommé Jean Laffite, qui, utilisant son atelier de forgeron à la Nouvelle-Orléans comme façade, est venu diriger une entreprise de contrebande phénoménale pour les citoyens reconnaissants de la Nouvelle-Orléans, riches et pauvres, qui avait été lésée pendant des années par un embargo américain sur le commerce international, une mesure destinée à priver l'Europe de matières premières, et par un blocus britannique destiné à étouffer le commerce américain.

C'est aux Baratariens que le colonel Nicholls envoya ses émissaires du HMS Sophie pour voir s'ils pouvaient être enrôlés dans l'effort britannique contre la Nouvelle-Orléans. Le matin du 3 septembre 1814, le Sophie a jeté l'ancre au large de la Grande Terre. À travers des lunettes d'espionnage, les Britanniques ont observé des centaines d'hommes aux yeux endormis et mal habillés se rassemblant sur une plage de sable. À présent, un petit bateau a été lancé de la plage, ramé par quatre hommes avec un cinquième homme à l'avant. Du Sophie, une chaloupe a également été lancée, transportant son capitaine, Nicholas Lockyer, et un capitaine McWilliams des Royal Marines. Les bateaux se rencontrèrent dans le chenal, et Lockyer, dans son meilleur français d'écolier, demanda à être conduit à M. Laffite. La réponse de l'homme à la proue du petit bateau fut que Laffite pouvait être trouvé à terre. Une fois sur la plage, les deux officiers britanniques ont été conduits à travers la foule suspecte par l'homme à l'avant, le long d'un chemin ombragé, et en haut des marches d'une maison substantielle avec une grande galerie enveloppante. À ce moment-là, il les a cordialement informés : « Messieurs, je suis Laffite.

Jean Laffite reste parmi les figures les plus énigmatiques de l'expérience historique américaine, tout en haut avec Davy Crockett, Daniel Boone, Kit Carson, Wyatt Earp et Wild Bill Hickok. Le plus jeune de huit enfants, Laffite est né à Port-au-Prince dans la colonie française de Saint-Domingue (aujourd'hui Haïti) vers 1782. Son père avait été un maroquinier qualifié en Espagne, en France et au Maroc avant d'ouvrir un magasin de cuir prospère sur l'Ile. La mère de Jean est décédée "avant que je puisse me souvenir d'elle", a-t-il déclaré, et il a été élevé par sa grand-mère maternelle.

Ses frères aînés, Pierre et Alexandre, occuperont une place prépondérante dans sa vie. Après une éducation rigoureuse dès l'âge de 6 ans, Jean et Pierre, de deux ans et demi son aîné, sont envoyés en lycée sur les îles voisines de Sainte-Croix et de la Martinique puis dans une académie militaire à Saint-Kitts.

Alexandre l'aîné de Jean revenait occasionnellement de ses aventures de corsaire attaquant des navires espagnols dans les Caraïbes et régalait ses jeunes frères d'histoires de ses exploits. Ils étaient tellement captivés par ses récits qu'ils ne pouvaient rien faire d'autre que de le suivre en mer.

Lorsque Jean et Pierre sont arrivés en Louisiane en provenance d'Haïti en 1807, ils sont venus en tant que corsaires, une entreprise à peine respectable et incontestablement dangereuse. Laffite, alors dans la mi-vingtaine, a été décrit comme étant aux cheveux noirs, mesurant environ six pieds de haut, avec des "yeux noirs perçants", un pli vertical furieux sur son front et un comportement qui ressemble à celui d'un chat puissant. On disait aussi qu'il était intelligent, convivial et qu'il était joueur et buveur.

Joseph Sauvinet, un Français devenu l'un des principaux hommes d'affaires de la Nouvelle-Orléans, a vite reconnu la valeur d'un homme débrouillard comme Laffite. Sauvinet a mis en place Jean et ses frères dans le secteur de la contrebande, avec des instructions sur la façon d'éviter les douanes américaines en déchargeant leurs marchandises en aval sous un virage appelé English Turn, d'où la cargaison pourrait être transportée vers les entrepôts de Sauvinet pour la revente à la Nouvelle-Orléans.

Laffite et ses hommes ont choisi comme base d'opérations la baie isolée de Barataria. Cela devait sembler un paradis, un lieu d'une beauté naturelle et d'une sérénité à couper le souffle. De plus, Grand Terre était suffisamment élevée pour offrir une protection contre tous les ouragans, sauf les pires.

Sous la direction de Jean, les corsaires capturèrent plus de 100 navires et leurs cargaisons, dont les plus précieux étaient des esclaves capturés dans les eaux autour de La Havane, devenue le centre de la traite négrière dans l'hémisphère occidental.

A l'exception de Laffite, qui se parait toujours en gentleman, le reste des Baratariens - il y en aurait probablement plus de 1 000 - habillés en pirates cape et cape : blouses à rayures rouges et noires, pantalons, bottes hautes et bandanas noués autour de leur tête. Beaucoup portaient des boucles d'oreilles en or et tous portaient des coutelas, des couteaux et des pistolets.

Au fur et à mesure que les affaires se développaient, les Baratariens devenaient de plus en plus scandaleux. Ils ont affiché des tracts en plein jour sur les bâtiments de la Nouvelle-Orléans, annonçant leurs ventes aux enchères de butin, tenues dans le marais à mi-chemin entre la Grande Terre et la Nouvelle-Orléans. Les hommes les plus éminents de la ville y assistaient, qui achetaient tout, des esclaves à la fonte, ainsi que des robes et des bijoux pour leurs femmes.

Pendant ce temps, Laffite a commencé à éliminer de grandes réserves d'armes, de poudre à canon, de silex et de boulets de canon dans des endroits secrets. Ces munitions s'avéreraient d'une importance cruciale lorsque la bataille de la Nouvelle-Orléans a éclaté.

La délégation britannique qui est venue enrôler Laffite dans l'attaque de la Nouvelle-Orléans a remis un paquet de documents signés par le capitaine W. H. Percy, le commandant de la marine britannique dans le golfe du Mexique. Percy a menacé d'envoyer une flotte pour détruire les Baratariens et leur forteresse en raison de leurs activités de course contre les navires espagnols et britanniques. Mais si les Baratariens se joignaient aux Britanniques, il a déclaré qu'ils recevraient « des terres dans les colonies de Sa Majesté en Amérique » et la possibilité de devenir sujets britanniques avec un pardon total pour tous les crimes antérieurs.

Une note personnelle du colonel Nicholls à Laffite demandait également l'utilisation de tous les bateaux et navires des Baratariens et l'enrôlement d'artilleurs et de combattants baratariens lors de l'invasion de la Louisiane. L'aide des corsaires, Nicholls a informé Laffite, était cruciale. Une fois la Nouvelle-Orléans sécurisée, les Britanniques prévoyaient de déplacer l'armée en amont et « d'agir de concert » avec les forces britanniques au Canada, comme Laffite l'a rappelé plus tard, « pour pousser les Américains dans l'océan Atlantique ». Les officiers britanniques ont indiqué que les forces de Sa Majesté avaient également l'intention de libérer tous les esclaves qu'ils pourraient trouver et de solliciter leur aide pour soumettre les Américains.

Les deux Anglais offrirent ensuite à Laffite leur pièce de résistance: un pot-de-vin de 30 000 livres sterling (plus de 2 millions de dollars aujourd'hui) s'il parvenait à convaincre ses partisans de se joindre aux Britanniques. Jouant pour gagner du temps contre la menace d'assaut britannique contre son bastion, Laffite a déclaré aux deux envoyés qu'il avait besoin de deux semaines pour rassembler ses hommes et mettre de l'ordre dans ses affaires personnelles. Après cela, Laffite a promis aux Anglais que lui et ses hommes seraient « entièrement à votre disposition ».

Alors qu'il regardait les Britanniques s'éloigner, Laffite a dû envisager de prendre le pot-de-vin. Il a également dû tenir compte de la promesse britannique de libérer son frère Pierre, qui avait été accusé de piraterie et enfermé dans une prison de la Nouvelle-Orléans face au nœud coulant du bourreau. D'un autre côté, Jean, bien que Français de naissance, se considérait apparemment comme un patriote à l'égard de l'Amérique. Après tout, le pays avait été bon avec lui. Il avait amassé une fortune (bien qu'en violation flagrante de ses lois) en faisant de la contrebande sur ses rives. Il s'est rapidement assis avec un stylo et du papier et s'est mis à doubler ses nouveaux amis britanniques.

La lettre de Laffite aux autorités américaines équivalait à une déclaration de patriotisme. S'adressant à son puissant ami Jean Blanque, membre de la législature de Louisiane, Laffite révéla tout le plan britannique : une immense flotte contenant toute une armée se rassemblait en ce moment pour attaquer la ville.

Si Laffite pensait que les autorités de la Nouvelle-Orléans allaient maintenant lui pardonner la contrebande, cependant, il se trompait. Blanque a remis le communiqué de Laffite au gouverneur de Louisiane William C.C. Claiborne, qui a convoqué le Comité de salut public récemment organisé par la législature. La plupart des membres du comité ont insisté sur le fait que les lettres devaient être des contrefaçons et que Laffite était un pirate secret essayant simplement de faire sortir son frère de prison. Mais le général Jacques Villeré, chef de la milice de Louisiane, a déclaré que les Baratariens avaient adopté les États-Unis comme leur pays et qu'on pouvait leur faire confiance. En tout cas, Cmdre. Daniel Patterson et le colonel Robert Ross ont annoncé qu'ils allaient de l'avant avec leur expédition pour chasser Laffite de la Grande Terre.

Laffite, qui guettait anxieusement le retour de son messager, fut à la fois surpris et ravi de voir dans la pirogue du messager nul autre que son frère Pierre, qui s'était magiquement « échappé » de prison. (La magie avait probablement quelque chose à voir avec la corruption.) Les espions de Laffite à la Nouvelle-Orléans sont également revenus avec la mauvaise nouvelle que la flottille et l'armée de Patterson se rassemblaient à la Nouvelle-Orléans pour le mettre en faillite. This prompted Laffite to write another letter, this time to Claiborne himself, in which Laffite candidly admitted his sin of smuggling but offered his services and those of the Baratarians "in defense of the country," asking in return a pardon for himself, Pierre, and any other of his men who were indicted or about to be. "I am a stray sheep," he wrote, "wishing to come back into the fold."

When Andrew Jackson saw Laffite's offer to bring his Baratarians to the defense of New Orleans in exchange for a pardon, Jackson denounced the Baratarians as "hellish Banditti."

Laffite, for his part, was well aware that his time limit to join the British invasion had expired and that several of His Majesty's warships now lay off Barataria Bay. Now the Americans, too, were organizing a force against him. Accordingly, he ordered most of the Baratarians to sail from Grand Terre with whatever of value they could carry, including munitions. He put his brother Alexandre, a.k.a. Dominique You, in charge of the island with about 500 men, instructing him to fight the British if they attacked and, if that proved unsuccessful, to burn all the warehouses and ships at anchor. Laffite then fled with Pierre, who had become ill, to a friend's plantation northwest of the city.

The American attack on Barataria came the next day, September 16, 1814. Jean's instructions to his men had been to not resist the Americans. As the ships, headed by the schooner-of-war Caroline, neared, word rang out that they were American. The Baratarians began to scramble for any means of escape—pirogues, rowboats, gigs—and headed into the trackless marshes.

"I perceived the pirates were abandoning their vessels and were flying in all directions," said Patterson. "I sent in pursuit of them." Most got away, but about 80, including Dominique, were captured and thrown into a lice-infested New Orleans jail known as the calaboose. The Americans burned the Baratarians' buildings󈟸 in all—and sent the captured goods up to New Orleans to be cataloged and filed for themselves as claims in the prize court. It was quite a haul for Patterson and Ross—estimated at more than $600,000 at the time—and that was the end of Barataria, though not of the Baratarians.

On November 22, Jackson finally responded to calls from New Orleans by saddling up with his staff and journeying overland from Mobile, personally scouting possible landing sites for a British invasion. By that time the general had become wracked with dysentery. When he arrived in New Orleans nine days later, gaunt and pallid, he could barely stand, but he was cheered by grateful crowds.

To some his appearance might not have inspired confidence: his clothes and boots were filthy from more than a week on the trail, his face was prematurely wrinkled for his 47 years, and his great head of hair had gone gray. But later that day, when he appeared on the balcony of his headquarters on Royal Street, there was something in his voice and his icy blue eyes that convinced most in the crowd that the city's salvation had arrived. Jackson "declared that he had come to protect the city, that he would drive the British into the sea, or perish in the effort."

Soon, events began to overtake New Orleans. On December 12, the British invasion force arrived offshore. Laffite, for his part, was still persona non grata in the city and, with an arrest warrant hanging over him, remained in hiding.

Just before 11 a.m. on December 14, the battle began on Lake Borgne, about 40 miles from the city. British sailors and marines quickly boarded American gunboats positioned there. The British suffered 17 killed and 77 wounded and captured five American gunboats with all their armaments and several boatloads of prisoners. Ten Americans had been killed and 35 wounded.

Jackson was once again faced with the question of what to do about Laffite and his Baratarians, many now scattered in hiding throughout the swamps. After a series of complex negotiations involving the Louisiana legislature and a federal judge, Laffite was escorted to Jackson's Royal Street headquarters. To his surprise, Jackson beheld not a desperado in pirate garb but a man with the manners and mien of a gentleman.

Nor did it hurt Laffite's case that Jackson, who already had commandeered many of Laffite's cannons, had found that New Orleans could offer very little in the way of ammunition and gunpowder. Laffite still had munitions in abundance, squirreled away in the swamps. Again he offered them to Jackson, as well as the services of his trained cannoneers and swamp guides. Jackson concluded that Laffite and his men might well prove useful to the cause.

The Baratarians, accordingly, were organized into two artillery detachments, one under Dominique You and the other under the Laffites' cousin, Renato Beluche. Laffite himself was given an unofficial post as aide-de-camp to Jackson, who instructed him to supervise the defenses leading into the city from Barataria Bay.

On December 23, Jackson was shocked to learn that a British force had massed at a sugar plantation south of New Orleans. In a bold move, American soldiers attacked the British at night, slaughtering them with musket fire, tomahawks and knives. Their assault left the field strewn with British casualties—and slowed their advance.

Jackson moved his forces back a mile and began his defenses. All Christmas Eve and Christmas Day, Jackson's men labored to build and strengthen his soon-to-be-famous parapet. While walking the lines of the main fortification with his friend Edward Livingston, a prominent Louisiana lawyer, Laffite saw something that might have caused a shiver of fear to flow over him. At the far left end of the line, where it entered the cypress swamp, the rampart abruptly ended. Everywhere else, Laffite told Livingston, the army could fight from behind a rampart, but here the British were afforded an opportunity to get behind the American position—which was precisely what the British intended to do. Jackson immediately agreed with this assessment and ordered the rampart extended and manned so far back into the swamp that no one could get around it. Laffite's advice might well have been the best Jackson received during the entire battle.

The fortification took an incredible effort, and when it was at last finished two weeks later, it was more than half a mile long, behind which lay a berm seven or eight feet high, bristling with eight batteries of artillery placed at intervals. In front of it, the men had dug out a ten-foot-wide moat.

On the morning of December 27, when the sun had risen enough to present a field of fire, the British battery opened on the Caroline, positioned in the Mississippi downriver of Jackson, at point-blank range. The warship blew up in a fantastic roar of smoke and flame. Another American vessel, the Louisiane, was able to avoid a similar fate by having her sailors pull her upriver. They anchored her right across from Jackson's ditch, his first line of defense.

Jackson decided to meet the British attack head-on. This was no easy decision, considering that his people were outnumbered in both infantry and artillery. But Jackson trusted his two Tennessee commanders, John Coffee and William Carroll, and had faith in the courage and loyalty of their men, with whom he had fought the Creek War. Likewise, he had come to trust the Creole fighters of Louisiana under their French-speaking officers.

Lastly, Jackson, who now looked upon Laffite's Baratarians as a godsend, ordered Dominique You and his cutthroat artillerists to come at once to the barricade. The Baratarians responded resolutely, with squat Dominique You, smiling his perpetual grin and smoking a cigar, leading the way. They arrived ready for a fight about dawn on December 28.

When the British army came into view, it must have been both a magnificent and a disturbing sight. With drummer boys beating out an unnerving cadence, there soon appeared thousands of redcoats in two columns, 80 men abreast. They pressed forward until midafternoon, with American rifle fire—especially from the Tennesseans' long rifles—and the artillery taking their toll. Finally, the British commander, Gen. Sir Edward Pakenham, had seen enough he called off the assault and took his army out of range of the American guns.

Much of the effective American artillery fire probably was the work of Laffite's Baratarian gunners. Laffite himself, some accounts say, had supervised the installation of two of the largest and most powerful guns in the line, the 24-pounders, which Jackson had ordered dragged down from New Orleans a day or so earlier. If so, Laffite had thus deliberately placed himself in a perilous position had he been captured by the British, he would surely have been hanged for his double cross, if not on piracy charges. One gun was commanded by Dominique You and the other by Renato Beluche.

Then came New Year's Day, 1815. At 10 a.m., the British artillery began blasting away. Singled out for particular attention was the Macarty plantation house, Jackson's headquarters, wrecked by more than 100 cannonballs during the first ten minutes. Miraculously, neither Jackson nor any of his staff was injured. Covered with plaster dust, they rushed out to form up the army for battle.

According to the German merchant Vincent Nolte, the main British battery, situated near a road that ran through the center of sugar cane fields, "directed its fire against the battery of the pirates Dominique You and Beluche." Once, as Dominique was examining the enemy through a spyglass, "a cannon shot wounded his arm he caused it to be bound up, saying, 'I will pay them for that!'. He then gave the order to fire a 24-pounder, and the ball knocked an English gun carriage to pieces and killed six or seven men." Not long afterward, a British shot hit one of Dominique's guns and knocked it off its carriage. While it was being repaired, someone asked about his wound. "Only some scratch, by gar," he growled, as he ordered his other cannon loaded with chain shot that "crippled the largest British gun and killed or wounded six men."

By noon, two-thirds of the British guns had been put out of action. General Pakenham had just learned that a 2,000-man brigade of British reinforcements had arrived in the Mississippi Sound. It would take a few days to transfer them to his army after that, Pakenham determined to go all out at the Americans, now a force of about 5,000. For the British, the matter of supplies was becoming desperate. Their army of 8,000 to 10,000 men had been on the Mississippi for nine days and had devoured their provisions, in addition to ransacking the surrounding plantations for food.

With New Orleans just a few miles in the rear, Jackson had no such problem, and Laffite's supply of munitions seemed endless. Still, Jackson was fearful. He was outnumbered his position on the Rodriguez Canal was just about the only thing standing between the British and New Orleans. On January 7, he spent most of the afternoon in the heavily damaged Macarty house, observing the British encampment. "They will attack at daybreak," he predicted.

On Sunday morning, January 8, the final battle began. Despite heavy fire from the Americans, the British came on relentlessly. Then, on Jackson's left, the British 95th Regiment waded across the ditch in front of Jackson's line and, since no fascines or scaling ladders had yet arrived, began desperately trying to carve steps into the rampart with their bayonets. Meanwhile, against orders, the leading companies of the British 44th stopped and began to shoot at the Americans, but when they were answered by a ruinous volley from Carroll's Tennesseans and Gen. John Adair's Kentuckians, they ran away, setting into motion a chain of events that would soon shudder through the entire British Army. "In less time than one can write it," the British quartermaster E. N. Borroughs would recall, "the 44th Foot was swept from the face of the earth. Within five minutes the regiment seemed to vanish from sight."

At one point Jackson ordered his artillery batteries to cease firing and let the clouds of smoke blow away, in order to fix the British troops clearly for more of the same. In Battery No. 3, he observed Capt. Dominique You standing to his guns, his broad Gallic face beaming like a harvest moon, his eyes burning and swelling from the powder smoke. Jackson declared, "If I were ordered to storm the gates of hell, with Captain Dominique as my lieutenant, I would have no misgivings of the result."

In only 25 minutes, the British Army had lost all three of its active field generals, seven colonels and 75 other officers—that is, practically its whole officer corps. General Pakenham was dead, cut down by American rifle fire. By now the entire British Army was in irredeemable disarray. A soldier from Kentucky wrote, "When the smoke had cleared and we could obtain a fair view of the field, it looked at first glance like a sea of blood. It was not blood itself, but the red coats in which the British soldiers were dressed. The field was entirely covered in prostrate bodies."

Even Jackson was flabbergasted by the sight. "I never had so grand and awful an idea of the resurrection as on that day," he later wrote, as scores of redcoats rose up like dim purgatorial souls with their hands in the air and began walking toward the American lines. "After the smoke of the battle had cleared off somewhat, I saw in the distance more than five hundred Britons emerging from the heaps of their dead comrades, all over the plain, rising up, and. coming forward and surrendering as prisoners of war to our soldiers." These men, Jackson concluded, had fallen at the first fire and then hidden themselves behind the bodies of their slain brethren. By midmorning, most of the firing had ceased.

Laffite, who was returning from an inspection of his stores of powder and flints deep in the swamp, got to the grisly field just as the battle ended, but he did not know who had won. "I was almost out of breath, running through the bushes and mud. My hands were bruised, my clothing torn, my feet soaked. I could not believe the result of the battle," he said.

On the morning of January 21, the victorious troops marched in formation the six miles from the battlefield to New Orleans. Two days later, Jackson's army was drawn up on three sides of the city’s parade ground. The Tennesseans and Kentuckians were there, too, as were Laffite's red-shirted Baratarian buccaneers. Bands played, church bells pealed and a celebratory cannonade roared from the banks of the levee.

Laffite felt a particular gratitude "at seeing my two elder brothers and some of my officers lined up in the parade. whom the public admired and praised with elegies and honor for their valor as expert cannoneers."

On February 6, President Madison sent out a proclamation pardoning Laffite and all the other Baratarians who had fought with the Army. Laffite assumed this also freed him to recover the property that had been confiscated by Commodore Patterson and Colonel Ross following their September raid on Grand Terre. Patterson and Ross disagreed they had the property now and were backed up by the Army and the Navy. Laffite's lawyers filed suit, but Ross and Patterson began to auction off the property anyway, including 15 armed privateering ships. Laffite persuaded his old partners—who remained among the wealthiest and most influential citizens of New Orleans—to surreptitiously repurchase them for him, which they did. Laffite resumed preying on Spanish shipping under letters of marque from Cartagena.

In 1816, with some 500 of his men, he relocated to Galveston, 300 miles to the west. The Galveston enterprise quickly became profitable, and by 1818, Laffite had made arrangements to sell his captured goods to various merchants in the interior, as far away as St. Louis, Missouri. It wasn't long before the authorities in Washington got wind of his doings President James Monroe sent a message to the effect that Laffite and his crews must depart Galveston or face eviction by U.S. troops.

Then, in late September 1818, a hurricane roared through Galveston Island, drowning a number of Laffite's men and wiping out most of the settlement's houses and buildings. Laffite set about rebuilding, managing to keep the authorities at bay for another two years. Finally, in 1821, he abandoned the Galveston redoubt and for all intents disappeared.

What became of him after Galveston has been the subject of much contradictory speculation. He was reportedly killed in a sea battle, drowned in a hurricane, hanged by the Spanish, succumbed to disease in Mexico, and murdered by his own crew.

If you believe his own journal—scholars disagree about its authenticity—Laffite had departed Galveston for St. Louis. There, he found God, married a woman named Emma Mortimere, fathered a son and settled down to the life of a landlubber.

According to the disputed memoir, at some point a chagrined Laffite, now turning portly, grew a beard and changed his name to John Lafflin. During his later years, he settled in Alton, Illinois, across the river from St. Louis, where he began writing a journal of his life. He lived there until his death in 1854 at the age of about 70.

He wrote in the memoir that he never got over the shabby treatment he felt he had received from the federal government and from the city he had risked his life and treasure to defend. And he mused bitterly over what might have happened if, instead of siding with the Americans, he had taken the British bribe. Answering his own hypothetical, he concluded that the Americans would have lost the battle, as well as Louisiana—and that there would have been no president of the United States named Andrew Jackson. The very name of Jackson, wrote Laffite, "would have tumbled into oblivion."

De Patriot Fire by Winston Groom. Copyright 2006 by Winston Groom, published by Knopf.

Winston Groom is the author of numerous histories, including 1942: The Year That Tried Men's Souls, Shrouds of Glory et A Storm in Flanders, as well as the novel Forrest Gump.


Design and Development

A few years after New Orleans’ 1718 founding, Louis H. Pilie, a landscape architect from France, organized the Port City into a formal colony by sketching a layout inspired by one of the oldest squares in Paris: the famous 17th-century Place des Vosges. Centering this French colonial blueprint was Place d’Armes, a one-block common area designed to be used as a military parade ground and an open-air market. Due to its central location, which originally overlooked the Mississippi River’s port across Decatur Street and stood alongside both a church and the governor’s mansion, the public square became not only a focal point for local shipping and commerce, but also the heart of everyday life in New Orleans.


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Sunday, July 31, 2005

The Myth of the American Minuteman

While I'm talking history here, there's another myth that seems beloved by both high school history books and the right wingnut fringe: the myth of the American Minuteman. The myth goes like thus: The American Revolution was won by militia who mustered whenever the British soldiers came near, then went home afterwards. These militia defeated the British by firing from behind trees instead of by marching in easy-target columns like the British.

The reality was a bit more complex. First of all, the majority of the militia were not armed with useful military weapons. The most common weapons owned by militiamen were fowling pieces and flintlock rifles (common only on the frontiers). Fowling pieces were basically single-shot muzzle-loading shotguns, not designed to fire ball rounds but it was possible to use them to do so (though they were horrifically inaccurate if you did so). Flintlock rifles were accurate in the hands of a trained sniper (which most Colonials were *not*, they rarely hunted, instead relying on farming and barnyard animals for their food) but took a very long time to load, perhaps two minutes in a combat situation. Furthermore, neither of these allowed fixing a bayonet. Since the slow rate of fire meant that hand-to-hand combat was a near certainty, soldiers with military-grade weapons capable of fixing a bayonet had an enormous advantage.

The other issue is with those military grade weapons. These were smoothbore muskets. At 100 yards, you were lucky to hit within six feet of what you were aiming at. However, they made up for this lack of accuracy with rate of fire. A well-trained musketman could let fly one round every 15 seconds. Thus the proper use of musketmen was to stand them in ranks facing the enemy, and have each rank take turns letting lead fly. The goal was to keep so much lead in the air that the enemy had to keep his head down until you were amongst his ranks with your bayonets, at which point the enemy became sashimi.

The reality was that the Battle of Long Island showed George Washington that militia were basically useless against well trained musketmen. The militia fired their one shot, then ran, and never quit running because when you have people with long knives stuck on the ends of their muskets running after you getting ready to give you an unwanted proctology exam, and you have no long knife of your own, well. Washington barely got off the island with his own life, and that was only because the British troops weren't exactly marathon runners (they'd been on ships for a long voyage over the ocean, after all) and were loaded down with gear and ammo, while the American militia men threw down all their gear and ammo and ran for their lives.

From thence onward, militia were only used as skirmishers and snipers. The rest of the fighting was basically done by professional soldiers fighting in ranks with military-grade weapons (including bayonets). Indeed, there was only three brigades of Virginia militiamen amongst the two armies (French and American) that cornered Cornwallis at Yorktown, and they were employed primarily as snipers, where their ability to pick off British officers from long distance made them valuable but their inability to fire rapidly meant little absolute firepower. In addition, since the Pennsylvania flintlocks were basically modifications of a German Jaegar rifle, as the German mercenaries became more widely used in the American conflict any "sniper gap" in favor of the Americans was gone -- the German snipers were every bit as good as the Americans.

In the end, the majority of the American Revolution was fought with professional soldiers, and was won because the expense of shipping and provisioning an enormous army overseas (the British eventually had over 60,000 soldiers in North America as part of the effort to put down the revolution) was unsustainable given the limits of the British tax system and the lack of a draft for replenishing British manpower. The militia were basically irrelevant to the outcome -- far more important were the "Sons of Liberty", a terrorist organization which terrorized farmers and merchants into not selling goods to the British thus forcing the British to supply their forces via long expensive overseas supply lines (albeit the militia helped in this effort by preventing the British from sending out foraging parties to simply steal the goods). After the battle of Lexington and Concord, which was a disaster for the British primarily because of poor discipline and poor tactics on their part (doctrine said that if the enemy was sniping at you from behind the trees, the proper thing to do was for your skirmishers to fix bayonets and go turn him into sashimi, but the British had left their skirmishers at home that day) the only other battle where militia were important was Cowpens, where the militia won the day only because of the fog of war, not because of their military firepower. Basically, Morgan's regulars had thought they'd received an order to retreat, the British regulars gave chase running right by the militia who had previously retreated to the side in order to reload, then Morgan got his soldiers turned around and shooting again at the same time that the militia decided to chime in from the side and rear of the British, and the British, under the delusion they were beset on all sides by regulars who could kill them, largely surrendered -- although the militia, lacking bayonets, actually could have been swiftly chopped down by the British if the British had but known that the soldiers behind that huge cloud of smoke on their flanks were militia rather than regulars.

But the myth of the Minuteman still lives on, even though it *is* a myth. It's unclear why this is so. Perhaps it is like a lot of other myths that Americans cherish not because they're true, but because they make you feel good to be an American. In the end, feeling good about yourself, not truth, appears to be most important to the majority of Americans. The cult of self esteem is not a recent invention. indeed, the whole deal about George Washington and the Cherry Tree originated in 1806 via a hagiography by Parson Mason Locke Weems, sort of a combination of the Judith Miller, Karl Rove, and Pat Robertson of his era. Making Americans feel good about their leaders and their national exceptionalism seems to have been a primary goal of American propagandists from day one of this nation's existence.


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